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12/12/2019

Poco entusiasmo con los chips de Qualcomm para los smartphones 5G de 2020

Qualcomm ha anunciado el chipset 865 para los smartphones 5G de la próxima primavera y el 765 para la segunda mitad de 2020. Ambos suponen mejoras importantes respecto a lo existente pero también serias limitaciones, especialmente para los fabricantes de smartphones, que tendrán que esforzarse mucho para colocar un exceso de componentes en un espacio muy reducido y mantener al tiempo un conjunto atractivo, funcional y a precio contenido. La impresión inicial de los analistas es de escaso entusiasmo y se considera que Qualcomm ha forzado en exceso sus plataformas de smartphones 5G multibanda para que funcionen en todo tipo de redes. La realidad, sin embargo, no se sabrá hasta que hayan dispositivos a la venta y se vea la reacción del mercado. También dependerá de lo que hagan Huawei, MediaTek y Samsung, sus competidores.


No es nada sencillo diseñar un conjunto de chips que consigan el máximo de prestaciones para un dispositivo concreto, aunque la tarea resulta titánica si es primordial mantener un tamaño extremadamente compacto, hacer que funcione en todo el mundo y con todas las bandas de frecuencia y generaciones móviles anteriores y que, además, tenga el éxito suficiente para poder fabricar decenas de millones de unidades anuales. Cualquier decisión estratégica errónea puede trocar un considerable éxito en un clamoroso fracaso.

En caso de Qualcomm, parece que su estrategia principal al desarrollar la plataforma 865, sucesora de la 855 del año pasado, ha sido impulsar la venta de smartphones 5G capaces de funcionar con todas las bandas de telefonía móvil, sean bajas, medias o microondas, y con una plataforma única en todo el mundo. Esta decisión ha derivado en que el módem de radiofrecuencia estuviera suelto y de un tamaño grande, comparable a la propia plataforma de telefonía móvil, y secundado, además, por tres o cuatro módulos de antena de tamaño también muy respetable que deben estar colocados en los costados del smartphone, perpendicularmente a la plataforma.



Colocar tanto chip y componente, más la batería, la pantalla y módulo adicional de las comunicaciones Wi-Fi 6 y Bluetooth en un dispositivo manejable y atractivo no es un problema de Qualcomm sino que será un trabajo de chinos, en el sentido más literal y menos peyorativo del término. Cristiano Amon, presidente de Qualcomm, aseguró en la presentación de la plataforma en Hawaii, ante centenares de analistas y periodistas, que tienen diseños de referencia de smartphones con 18 milímetros de espesor, como los actuales.

Bin Lin, cofundador y vicepresidente de Xiaomi, el cuarto suministrador de smartphones en el mercado chino, anunció que prevé poner a la venta el modelo Mi 10 equipado con el 865 durante el primer trimestre de 2020. Xiaomi es un excelente cliente de Qualcomm, puesto que, precisó Lin, 427 millones de smartphones fabricados por su empresa están equipados con chips de Qualcomm.



Integrar tanto componente suelto en un smartphone 5G supone un incremento considerable en la complejidad del diseño y del coste de fabricación; falta por ver el precio final del producto



Más de la mitad de los componentes para smartphones que Qualcomm vende con su marca van a parar a China. El mercado chino, por tanto, es fundamental para una empresa estadounidense como Qualcomm, aunque se haya dado este año 2019 la paradoja de que la venta de smartphones de Huawei ha crecido el 66% en el tercer trimestre mientras que los de sus competidores Oppo, Vivo y Xiaomi, con más componentes de Qualcomm, han caído entre el 20 y 33% en un mercado chino estancado. Ha sido consecuencia, en parte, del veto gubernamental de productos de Huawei en Estados Unidos y para desgracia de Qualcomm.

El chipset 865 de Qualcomm no incluye el módem X55 de segunda generación mientras que el 855 del año pasado llevaba el módem 4G integrado y el módem 5G era externo, opcional. El chipset 765, previsto para la segunda mitad de 2020, sí que llevará el módem X52 integrado, con una segunda versión, 765G, más orientado a juegos. Otra peculiaridad es que el 865 será fabricado por TSMC mientras que el 765 lo hará Samsung. La logística de venta para Qualcomm será más complicada con dos suministradores pero no habrá tanta dependencia de un único fabricante como hasta ahora. Queda por ver si Samsung seguirá diseñando y produciendo sus propios chipset o integrará más en sus smartphones los diseños de Qualcomm que fabrique.

Al no incluir el 865 ningún módem, es probable que los smartphones 4G de gama alta del año que viene sigan llevando la plataforma 855, que incluye de serie el módem 4G. Qualcomm prevé que en 2020 se despachen entre 165 y 200 millones de smartphones 5G, por encima incluso de los 160 millones previstos por Ericsson. Gran parte de esta cantidad se venderá en la segunda mitad, con el producto nuevo más disponible, y especialmente en el cuarto trimestre de 2020. Los smartphones 4G serán, sin embargo, muy mayoritarios el año que viene y los siguientes, con lo que la apuesta decidida de Qualcomm por 5G tiene sus riesgos.



El lanzamiento de smartphones 5G de los competidores Huawei, MediaTek y Samsung, con plataformas propias, exacerbará la rivalidad por vender un producto con una demanda imprecisa



Integrar tanto componente suelto en un smartphone 5G supone un incremento considerable en la complejidad del diseño y del coste de fabricación, por lo que está por ver el precio de estos smartphones 5G con plataformas de Qualcomm a finales de 2020. En los últimos meses, varios fabricantes de smartphones chinos han sugerido una reducción sustancial del precio de los smartphones 5G, en el entorno de los 500 dólares o incluso menos, frente a los 1.000 dólares o más de ahora. Es evidente que un despegue de las ventas de smartphones 5G pasa, necesariamente, por una reducción sustancial de precio, máxime cuando se tienen ya smartphones 4G de excelentes prestaciones por menos de 300 dólares.

Una de las claves para evaluar el éxito de los smartphones 5G en la segunda mitad de 2020, aparte de la disponibilidad de mayor número de redes y aumento de su cobertura, será el lanzamiento de smartphones 5G con plataformas propias de Huawei, Samsung y MediaTek, en competencia directa con las dos de Qualcomm en precio y prestaciones. El presidente de MediaTek, Joe Chen, acaba de asegurar que introducirá su plataforma 5G, llamada Dimension 1000, con módem y doble tarjeta SIM integrada, en el primer trimestre de 2020. Será el primer producto para smartphones de MediaTek que competirá directamente con los más avanzados de Huawei y Qualcomm y estará fabricado, también por TSMC, con reglas de diseño de siete nanómetros.



El Dimension 1000 de MediaTek combina cuatro núcleos Cortex A77 de ARM a 2,6 GHz y cuatro núcleos más A55 a 2 GHz para una óptima relación entre prestaciones y eficiencia energética, frente a la plataforma 865 que lleva la estructura 1-3-4, con un núcleo Cortex A77 a 2,84 GHz, tres A77 a 2,42 GHz y cuatro A55 a 1,80 GHz. Qualcomm ha asegurado que su 865 consume un 25% menos de energía que su 855 a prestaciones equivalentes, pero más de un especialista ha mencionado que, a plena carga, el 865 consume igual o más energía que el 855.

A pleno rendimiento, el 865 consume 5 W, frente a los 3,5 W del 835 de hace tres años. Un consumo de energía muy elevado que explicaría, para algunos especialistas, que Qualcomm haya decidido poner el módem suelto y evitar así que se pudieran quemar los chips por falta de ventilación cuando trabajan al máximo. La explicación oficial es que Qualcomm ha puesto el módem separado para tener más espacio en el chipset para componentes de inteligencia artificial y más aplicaciones integradas, como la fotografía computacional que hace que las imágenes tomadas sean más bonitas aunque no tan reales.

El tema es extraordinariamente complejo, como se ha indicado al principio, y seguramente en muchos casos se debe optar por la alternativa que se considera mejor, aunque no se esté del todo seguro. La prueba de fuego será cuando se tengan smartphones 5G y la que al final importa será la de las ventas en unidades y facturación a finales de 2020. Lo que es seguro es que en el MWC de finales de febrero se podrá tener una percepción bastante precisa, en un marco lógicamente optimista, de lo que ocurrirá el resto del año en cuanto a smartphones 5G y las redes que harán que funcionen.


Análisis

Crecen las dificultades en EE UU para liberar frecuencias medias para 5G

FCC, el organismo que regula las telecomunicaciones en Estados Unidos, se está encontrando con crecientes dificultades para liberar espectro radioeléctrico en el entorno de la banda media de 3,5 GHz, que es crucial para un despliegue rápido y efectivo de servicios 5G en todo el país. La propuesta de fusión de T-Mobile US y Sprint depende ahora de la sentencia que dicte el juez de distrito Victor Marrero, cuyo veredicto es muy incierto, según apuntan los expertos, y de consecuencias impredecibles para 5G si se rechaza. La FCC quiere subastar a finales de este año la llamada banda C, que está ocupada por diversas compañías que no quieren renunciar a sus legítimos derechos sin importantes compensaciones, mientras que su propuesta de subastar el próximo 25 de junio parte del tramo de 3,5 GHz, utilizada por servicios de radio de banda ancha, también presenta obstáculos legales. Para colmo, la intención de la FCC de reasignar más de la mitad de la banda de 5,9 GHz para servicios sin licencia, como Wi-Fi o vehículos autónomos, cuenta con la firme oposición del Ministerio de Transportes estadounidense que ya la utiliza. Donde no ha habido problemas es en la subasta de ondas milimétricas de 37, 39 y 47 GHz, con más de 14.100 licencias, que está a punto de terminar y con una recaudación cercana a los 7.500 millones de dólares.

Análisis

La CE, favorable a que Huawei instale equipos 5G en Europa, con condiciones

Thierry Breton (en la imagen), el reciente comisario europeo del mercado interior, se ha mostrado partidario de que los operadores de la Unión Europea puedan instalar equipos de Huawei en sus redes 5G, siempre que se respeten todas las reglas que la Comisión Europea detallará en unos quince días, según explicó ayer en rueda de prensa y el domingo en Munich. Por su parte, la canciller alemana, Angela Merkel, es partidaria de que su país retrase la posición oficial sobre el tema hasta pasada la cumbre europea, prevista para el 21 y 22 de marzo, y Francia prevé responder la primera semana de febrero las condiciones que tendrán los operadores que optan a la subasta de las licencias 5G. Mientras, Boris Johnson, Primer Ministro del Reino Unido, no quiere enemistarse con Estados Unidos ni tampoco hipotecar el futuro de su país con una decisión muy drástica contra Huawei. Es previsible, de esta forma, que al final se opte en Europa por no discriminar a ninguna compañía suministradora de equipos 5G, aunque se impondrán condiciones para tener unas redes 5G lo más seguras posible, que podrían ser distintas en cada país. El plazo de cesión de las licencias de instalación también podría modificarse según evolucione la tecnología.

Análisis

El Senado de EEUU impulsa redes 5G abiertas que rivalicen con las de Huawei

Un influyente grupo de senadores demócratas y republicanos de Estados Unidos ha impulsado un proyecto de ley que investigue y desarrolle equipos de red 5G basados en estándares abiertos y que no sean originarios de China. La iniciativa se financiaría con parte de los ingresos procedentes de la subasta estadounidense de licencias de espectro 5G y se pretende que promueva la adopción generalizada de la tecnología 5G con componentes estandarizados, fabricados principalmente en Estados Unidos, y sirva también para desarrollar soluciones de red muy seguras. Se trata, en parte, de una respuesta a la frustración generada por los escasos resultados del veto impuesto por la Administración Trump a los productos de Huawei en suelo americano y a la evidencia de que Estados Unidos no tiene industria de equipos de telecomunicaciones autóctona capaz de hacer frente a China ni una alternativa en un tema que considera estratégico como 5G.

Análisis

El espectro compartido y las bandas agregadas permitirán mayor cobertura y capacidad 5G

Los operadores confían en el espectro compartido (DSS) y en la agregación de las ondas portadoras (CA) para ampliar dos necesidades en principio contrapuestas, como son tener gran cobertura y elevada capacidad de transmisión de datos en telefonía móvil 5G, dentro de la banda de espectro disponible. La escasez de espectro en las bandas de frecuencia medias y bajas y la reducida cobertura y penetración de las ondas milimétricas obligará a los operadores a compartir y agregar las bandas de frecuencias que tengan licenciadas. Y así facilitar el despliegue de 5G y ofrecer mejor servicio, sin que la inversión requerida no se dispare.

Análisis

Los consumidores, cautos frente a la llegada de smartphones 5G

Los consumidores de todo el mundo tienen importantes expectativas respecto al futuro del 5G pero solo una mínima parte, alrededor del 30%, ven la necesidad de adquirir un smartphone 5G y la gran mayoría no está dispuesta a pagar por un smartphone 5G más de un 15% adicional respecto a un modelo comparable 4G, según constatan recientes encuestas. El principal mercado para la venta de smartphones 5G en estos dos próximos años es, con diferencia, China, seguida a cierta distancia de Estados Unidos, mientras que los consumidores europeos no tienen especial interés. Dentro de Europa, curiosamente, los españoles son los más proclives a adquirir un smartphone 5G y los británicos los menos, pese a que el Reino Unido es el país europeo con más redes 5G y mayor competencia entre operadores.

Análisis

Huawei se muestra firme frente al embargo continuado de EE UU

Huawei da por hecho que la Administración estadounidense continuará vetando sus productos durante 2020 y reconoce que “será un año difícil” para la compañía. Eric Xu, su presidente rotatorio, aseguró en su mensaje de fin de año que “la supervivencia será la primera prioridad” de Huawei, aunque muestra su convencimiento de que la compañía resultará fortalecida, después de haber crecido la facturación el 18% en 2019 y de tener “una posición sólida, a pesar de la adversidad”. Mientras tanto, los principales países europeos deberán tomar pronto una postura clara respecto a las presiones de Estados Unidos para que también veten a Huawei, con claros riesgos hagan lo que hagan. Este año que ahora ha empezado no sólo será clave para el despegue de 5G sino para definir cuántos tipos de 5G habrá en los próximos años y del papel que jugará Europa en tecnologías de la información y telecomunicaciones.